Investigadores calculan décadas de derretimiento ‘aterrador’ del hielo de Groenlandia

La medición del hielo derretido es un negocio bastante preciso en 2019, gracias a los satélites, las estaciones meteorológicas y los sofisticados modelos climáticos.

En los años 90 y 2000, los científicos pudieron hacer estimaciones bastante buenas, aunque el trabajo de las décadas anteriores no era fiable debido a una tecnología menos avanzada.

La agencia de noticias francesa AFP informa que ahora, los investigadores han recalculado la cantidad de hielo perdido en Groenlandia desde 1972, el año en que los primeros satélites Landsat entraron en órbita para fotografiar regularmente el territorio danés.

«Cuando se observan varias décadas, es mejor sentarse en la silla antes de ver los resultados, porque da un poco de miedo ver lo rápido que está cambiando», dijo el profesor francés de glaciología Eric Rignot, de la Universidad de California en Irvine.

El profesor Rignot fue coautor del estudio, publicado en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias de los Estados Unidos de América (PNAS), con colegas de California, Grenoble, Utrecht y Copenhague.

«También es algo que afecta a los cuatro rincones de Groenlandia, no sólo a las partes más cálidas del sur», dijo.

Los glaciólogos utilizan tres métodos para medir el derretimiento del hielo, informó AFP.

En primer lugar, los satélites miden la altitud con un láser: si un glaciar se derrite, el satélite recoge su altura reducida.

Una segunda técnica consiste en medir las variaciones de la gravedad, ya que la pérdida de hielo puede detectarse a través de una disminución de la atracción gravitatoria.

Este método ha estado disponible desde 2002 utilizando los satélites de la NASA.

En tercer lugar, los científicos han desarrollado los llamados modelos de balance de masas, que comparan la masa acumulada (lluvia y nieve) con la masa perdida (descargas de los ríos de hielo) para calcular lo que queda.

Estos modelos, confirmados con mediciones de campo, se han vuelto muy confiables desde el año 2000, según el profesor Rignot, con un margen de error de entre cinco y siete por ciento, en comparación con el 100 por ciento de hace unas décadas.

El equipo de investigación utilizó estos modelos para «retroceder en el tiempo» y reconstruir los niveles de hielo de Groenlandia en las décadas de 1970 y 1980.

Los limitados datos disponibles para este período, fotos satelitales de calidad media, fotos aéreas, núcleos de hielo y otras observaciones, ayudaron a refinarlos.

«Añadimos un poco de historia que no existía», dijo el profesor Rignot.

Los resultados: durante la década de 1970, Groenlandia acumuló 47 gigatoneladas (Gt) de hielo al año, en promedio.

Luego, perdió un volumen equivalente en la década de 1980.

El derretimiento continuó a ese ritmo en la década de 1990, antes de una fuerte aceleración en la década de 2000 (187Gt/año) y aún más a partir de 2010 (286Gt/año).

El hielo se derrite seis veces más rápido que en la década de 1980, estiman los investigadores, y los glaciares de Groenlandia por sí solos han contribuido a un aumento de 13,7 milímetros en el nivel del mar desde 1972, según ellos.

«Este es un excelente trabajo de un grupo de investigación bien establecido que utiliza métodos novedosos para extraer más información de los datos disponibles», dijo el Dr. Colin Summerhayes, del Scott Polar Research Institute de Cambridge.

Al igual que un estudio similar realizado por el mismo equipo en la Antártida, el nuevo estudio ofrece una visión a largo plazo del rápido derretimiento del hielo que se ha observado en Groenlandia en los últimos años.

«Estos nuevos datos nos permiten poner en un contexto a largo plazo los cambios recientes y dramáticos en la contribución de Groenlandia al aumento mundial del nivel del mar; la pérdida de hielo que hemos visto en los últimos ocho años es tan grande como la que se perdió en las cuatro décadas anteriores», dijo la Dra. Amber Leeson, profesora de Ciencias de Datos Ambientales en la Universidad de Lancaster.