El estudio de la extinción de plantas es ‘aterrador’ y ‘una mala noticia para todas las especies’.

Según los científicos que han completado el primer análisis global del tema, la destrucción humana del mundo vivo está causando un número «aterrador» de extinciones de plantas.

El nuevo estudio completo encontró que casi 600 especies de plantas se han perdido de la naturaleza en los últimos 250 años.

El número se basa en extinciones reales más que en estimaciones, y es el doble de todas las extinciones de aves, mamíferos y anfibios combinadas.

Los científicos dicen que la extinción de las plantas está ocurriendo hasta 500 veces más rápido de lo que se esperaría naturalmente.

En mayo, un informe de las Naciones Unidas estimó que un millón de especies animales y vegetales estaban amenazadas de extinción.

Los investigadores dijeron que su análisis de todas las extinciones de plantas documentadas en el mundo mostró qué lecciones podrían aprenderse para detener las extinciones futuras.

La nueva cifra es también cuatro veces mayor que el número de plantas extintas registradas en la lista roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza.

La mayoría de la gente puede nombrar un mamífero o un pájaro que se ha extinguido en los últimos siglos, pero pocos podrían nombrar una planta extinta, dijo el Dr. Aelys Humphreys de la Universidad de Estocolmo.

«Este estudio es la primera vez que tenemos una visión general de lo que las plantas ya se han extinguido, de dónde han desaparecido y con qué rapidez está ocurriendo», agregó.

Las plantas perdidas incluyen el sándalo de Chile, que fue explotado para obtener aceites esenciales, la planta de trinidad de bandas, que pasó gran parte de su vida bajo tierra, y el olivo de Santa Elena, de flores rosadas.

Las mayores pérdidas se producen en las islas y en los trópicos, que albergan árboles maderables de gran valor y tienden a ser particularmente ricos en diversidad vegetal.

Científicos del Real Jardín Botánico de Kew, en el Reino Unido, y de la Universidad de Estocolmo descubrieron que 571 especies de plantas habían desaparecido en los últimos dos siglos y medio, un número que es más del doble del número de aves, mamíferos y anfibios registrados como extintos, un total combinado de 217 especies.

Estos datos sugieren que la extinción de las plantas está ocurriendo hasta 500 veces más rápido de lo que se esperaría normalmente, si no hubiera seres humanos alrededor.

Los investigadores creen que incluso estas cifras subestiman los verdaderos niveles de extinción de las plantas en curso.

Un dato positivo, sin embargo, fue la evidencia de que algunas plantas, que alguna vez se creyeron extintas, han sido redescubiertas, como el azafrán chileno.

Como informa la BBC News, toda la vida en la Tierra depende de las plantas, que proporcionan el oxígeno que respiramos y los alimentos que comemos.

La extinción de plantas puede llevar a toda una cascada de extinciones en otros organismos que dependen de ellas, por ejemplo, los insectos que utilizan las plantas como alimento y para poner sus huevos.

La extinción de plantas es una mala noticia para todas las especies, dijo el Dr. Eimear Nic Lughadha, co-investigador y científico de conservación del Real Jardín Botánico de Kew.

«Millones de otras especies dependen de las plantas para su supervivencia, incluidos los seres humanos, por lo que saber qué plantas estamos perdiendo y de dónde proceden, contribuirá a los programas de conservación dirigidos a otros organismos también», explicó.

El Dr. Rob Salguero-Gómez, de la Universidad de Oxford, que no formaba parte del estudio, dijo que comprender el cómo, el dónde y el por qué de la pérdida de plantas era de suma importancia, no sólo para los ecologistas sino también para las sociedades humanas.

«Dependemos de las plantas directamente para la alimentación, la sombra y los materiales de construcción, e indirectamente para los’servicios de los ecosistemas’ como la fijación de carbono, la creación de oxígeno e incluso la mejora de la salud mental humana a través del disfrute de los espacios verdes», comentó.